Do Marsa za 40 dana

Predstraže i kolonije na Marsu danas se čine kao sve dalja budućnost zbog previranja u istraživačkim planovima NASA-e, ali raketna tehnologija koja bi jednog dana mogla odvesti ljude do crvenog planeta za manje od 40 dana možda već postoji. Tvrtka koju je osnovao bivši NASA-in astronaut Franklin Chang-Diaz razvija novi raketni pogon koji iskorištava električnu energiju i magnetska polja kako bi kanalizirao pregrijanu plazmu u ispušnu cijev rakete.

Strujanje plazme daje stabilan, djelotvoran potisak koji treba male količine goriva i raste tijekom vremena. Ljudi već dugo znaju, još od pedesetih godina, da je za ozbiljno istraživanje Marsa potreban električni potisni sustav, napomenuo je Tim Glover, ravnatelj razvojnog odjela Ad Astra Rocket Company.

Ta bi tehnologija drastično smanjila vrijeme potrebno letjelicama da prevezu putnike na Mars. Umjesto pola godine, letjelica bi mogla stići na odredište za malo više od mjesec dana. Neki sateliti i letjelice već sada rade na električni potisni sustav s ioniziranim motorima koji stvaraju potisak temeljen na plinu punom energije.

Jednako tako, Ad Astrina Promjenjiva specifična impulsna magnetoplazmična raketa (VASMIR) ionizira plinove poput ksenona i hidrogena kako bi stvorila pregrijanu plazmu. Ali VASMIR ima prednost jer se oslanja i na elektromagnetske valove koji stvaraju i pune energijom plazmu, za razliku od elektroda koje se istroše zbog kontakta s visokim temperaturama.

Takav sustav je pouzdaniji i omogućuje da vrlo gust protok plazme daje veći potisak. Ipak, svaki raketni motor treba izvor energije. VASMIR može iskorištavati plinove kao gorivo, ali treba i električni izvor energije koji može ionizirati plinove kako bi nastala plazma.

Istraživanje je pokazalo da bi letjelica poput VASIMIR-a mogla dosegnuti Mars za 40 dana kada bi imala izvor energije jačine 200 megavata. To je tisuću puta više energije nego što ima prototip VASMIR-a, a u tvrtki tvrde da se jači izvori energije lako mogu implementirati u letjelicu.

Procjena je da bi za brzu misiju na Mars izvor energije trebao proizvoditi jedan kilovat energije na kilogram mase, inače letjelica ne bi mogla postići željenu brzinu. Dosadašnji izvori energije ne mogu stvoriti toliko energije. Najboljim izborom smatra se nuklearni reaktor, no onakav kakav bi bio potreban za svemirska putovanja tek je u konceptualnoj fazi. No tehnologija postoji, samo je treba razvijati i svemirska putovanja uskoro bi mogla ući u novu fazu.